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萬物互聯時代移動通信業的生態系統變化與新機遇
王建宙 2021-08-27 人民郵電報

自電報發明以來,電信行業經過100多年的發展,形成了一套獨特而且成熟的生態系統。模擬移動通信出現以后,其基本功能仍是話音,所以生態系統并沒有大的變化。

這是一個什么樣的生態系統呢?電信經濟學認為,電信部門本身不生產信息內容,電信的功能是使信息實現空間地點的變動而仍然保持原有的信息內容,從而提升信息的效用。電信的生產過程與用戶的消費過程是同時完成的,生產過程就是消費過程。

技術促使行業生態發生變化

電信行業經歷了從電報到話音、從人工電話到自動電話、從固定電話到移動電話的變遷。盡管業務變了、設備變了,但是,無論如何,電信運營商總是處在電信行業價值鏈各個環節的中心位置。價值鏈上的其他環節,如設備供應、工程建設、網絡代維、營業代理、增值業務等,都是圍繞運營商這個中心環節,通過運營商向最終用戶提供服務。

從2G 開始,語音不再是移動通信唯一的業務。先是出現了短信,后來又出現了GPRS、EDGE等數據業務,之后移動互聯網出現了。

2007年之后,智能手機開始普及。智能手機的處理能力完全可以與計算機媲美,用戶可以像在計算機上一樣直接訪問各種互聯網的網站。各種各樣的內容提供者和網絡提供者不需要得到電信運營商的同意,就可以通過電信運營商的移動網絡提供各種移動互聯網服務。于是就有了OTT這個說法。OTT即Over The Top,常指移動互聯網應用服務的提供者通過移動網絡向用戶直接提供各種應用,但是不受擁有移動網絡的電信運營商的管理和控制。

OTT既可以提供許多傳統電信業中不曾有過的服務,如社交網站、應用商店、視頻、搜索、購物、游戲、聊天、支付等,又可以提供許多直接替代傳統電信業的服務,而且價格低廉,甚至免費,如語音通話、視頻通話、文字信息傳送、多媒體信息傳送等。

電信運營商的新機會

對于運營商來說,這種變化是劇烈的,它直接促使運營商從內部開始變革。這種改變不僅是方法上的改變,還涉及電信運營商的網絡組織、運維方式、人力資源和管理方法等各個方面。

通信網絡設備是電信運營商最主要的資產。移動通信技術大約每10年換代一次,在每次換代之間,還有多次技術升級。每一次升級換代都要大規模更替硬件設備,以致電信運營商巨額的資本開支多年來一直居高不下。業界已經意識到,只有將電信網絡從硬件驅動變為軟件驅動,才能提升基礎設施的效率,降低電信運營商的資本開支。

毫無疑問,網絡的云端化是未來電信網絡發展的趨勢。以云技術為基礎的網絡功能虛擬化和軟件定義網絡可以使整個通信網絡系統從硬件驅動變為軟件驅動。

網絡功能虛擬化將網絡功能從硬件設備中剝離出來,實現了軟件和硬件解耦后的獨立運作。由于使用了通用的計算、處理和存儲設備,實現了硬件的通用化,大量減少了硬件設備。網絡功能可以通過軟件實現,采用網絡切片技術,將一個物理網絡切割成多個端到端的不同功能的虛擬網絡,每一個虛擬網絡在邏輯上都是獨立的。實現軟件定義網絡的過程,也就是電信運營商從硬件驅動向軟件驅動轉型的過程。

在這種情況下,運營商仍然可以提供多種服務,但不需要為每一種服務都單獨建立網絡,運營商的網絡仍然可以不斷地升級換代,但技術升級主要通過軟件升級來實現,這就能大幅減少運營商的硬件投資。

讓網絡共享成為主流

移動通信業競爭帶來的效果是明顯的,在激烈的市場競爭中,移動運營商爭先恐后地建設網絡、改善服務、降低價格,使電信業許多原來飽受詬病的問題都迎刃而解。

但是這種建立在各運營商單獨建網基礎上的經營方式也存在問題。一方面,每家移動通信運營商都積累了龐大臃腫的固定資產,并為此支付巨大的成本。另一方面,這種單獨建網的方式也帶來了大量重復建設,造成了資源的浪費。要解決這個問題有兩個途徑,一是減少移動通信運營商的數量;二是使運營商共享網絡資源。

共享基礎網絡不會影響運營商的差異化,隨著電信網絡的云端化,不同的運營商可以通過軟件來提供不同的網絡服務功能,實現網絡應用功能的差異化。共享基礎網絡以后,移動市場的競爭并不會削弱,因為共享資源與市場競爭并不沖突。共享基礎網絡不僅不會影響移動市場的服務質量,而且可以集中使用頻率資源,集中物力和財力,進一步提升網絡的覆蓋密度,提高網絡的質量,改善網絡服務。

當移動通信進入移動互聯網階段后,基礎網絡共享應該成為移動行業網絡運營的主旋律。而在新的生態系統下,應用服務與網絡連接解耦,拓寬了應用服務的發展天地。云計算和云服務的出現,擴展了信息和通信基礎設施服務的范圍,擴大了連接的內涵。

云服務是一種基于基礎設施的新型服務,它的經營模式通常是按實際使用計費,這與傳統的電信經營模式很接近。電信運營商不僅具有基礎設施服務的經驗,而且擁有云服務所需要的豐富的傳輸資源和數據中心設施。

互聯網公司、軟件開發商、設備制造商和電商企業都早已有所作為,市場競爭已經相當激烈了,但就云服務巨大的市場而言,云服務還有非常大的發展潛力。

對電信運營商來說,真正的挑戰其實還是在知識領域。今天,網絡基礎設施的概念已經改變了,電信技術與互聯網技術已經全面融合。公眾基礎設施服務已經從傳輸網服務、接入網服務延伸到云服務。電信運營商必須快速充實互聯網技術知識,改變自己的知識結構,擴大自己的知識范圍。

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